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Arbalète
ARBALÈTE

Permettant de mesurer la hauteur d'un astre au-dessus de l'horizon, l'arbalète, utilisée du XVe au XVIIIe siècle, se composait d'un bâton de bois gradué, de section carrée, sur lequel coulissait un autre bâton enfilé à la perpendiculaire.

Dans le port de Calicut, deux hommes, l'un arabe, l'autre portugais, comparent leurs instruments de navigation. En cette fin du XVe siècle, VASCO DE GAMA vient d'ouvrir la route des Indes par l'OCÉAN Indien que les BOUTRES arabes traversent depuis longtemps. Les deux navigateurs décident de faire un concours. Chacun vise le SOLEIL. Le Portugais place son oeil au bout de son bâton, fait coulisser la barre transversale, et la graduation lui indique la hauteur du soleil. L'Arabe, lui, utilise un kamal, simple planchette de bois fixée à une ficelle jalonnée de noeuds. Il place la ficelle dans sa bouche, la laisse filer entre ses dents jusqu'à ce que la planchette comble la distance entre l'HORIZON et le soleil : le nombre de noeuds indique la hauteur de l'ASTRE. "Mon arbalète est plus précise", affirme le Portugais. "Mon kamal est simple, bon marché et inusable", dit l'Arabe. "L'un et l'autre nous permettent de traverser les MERS", concluent-ils.



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